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一半是天使,一半是魔鬼[疫情科普系列之二]

  冲上天际的哺乳动物 

 

  蝙蝠是现有哺乳动物中唯一可以自由飞翔的动物,而诸如飞鼯、鼯猴、鼯鼠等哺乳动物,他们只具有滑翔能力,如同现在人们进行的翼伞运动,都不是自主的飞行。 

  蝙蝠成为了继昆虫、翼龙、鸟类后第四类飞行的生物——翼手目。虽然在生物学分类中只是一个小分支,但是它们独占了哺乳动物五分之一的总量,是哺乳动物中仅次于啮齿目(老鼠为代表)动物的第二大类群。 

 

  恐龙尤其是翼龙灭绝后,给哺乳动物腾出了向空中发展的可能。蝙蝠是由远古时期的真兽类动物进化而来的,是适应自然、提高生存空间和生存质量的必然选择。学会了飞翔的技能,蝙蝠在自然界找到了一席之地——它们聚集在罕有动物居住的阴暗潮湿的山洞。 
 

  为了飞行,它们也进化出了一个“高端”功能:回声定位。通过发出高频声波并分析声波碰到物体后的回声,使得蝙蝠这个昼伏夜出的生物能够探测到物体和猎物,这比仅仅利用视觉要高级和有效的多。 

 

   蝙蝠为了飞行也付出了很多代价。即使人类拥有翅膀也无法飞行的主要原因,就是在于空中飞行要耗费大量的能量,是在陆地行走的3-15倍,蝙蝠为了飞行不得不提高能量代谢。 

   高耗能的增加,导致它们需要高新陈代谢率才可以为飞行提供足够的能量。然而,新陈代谢速度和生物酶的反应有关,当温度越高时,酶催化的速度就会越快,因此蝙蝠的体温达到了40度之高。  
 

  病毒的散播者 

 

  至今为止,科学家从蝙蝠身上找到了4000多种病毒,其中狂犬病毒、SARS病毒、埃博拉病毒的自然宿主都是蝙蝠。这些病毒相当于蝙蝠的“肠道微生物”。 

  蝙蝠之成为“病毒散播者”,很大原因就是蝙蝠的超高体温让病毒很难适应而不会发病,同时作为群居动物,病毒会随时交叉感染,这样一只蝙蝠就可能同时携带着多种病毒。 


 

  为什么蝙蝠可以和病毒共同生存?除了较高的体温外,它还拥有着特殊的免疫系统。人类的免疫系统只在应对感染时才开启,而蝙蝠的干扰素(一种免疫物质)是持续激活的。 

  对于人和其他的哺乳动物来说,免疫响应持续开启会机体造成严重的影响,然而蝙蝠的特殊免疫系统却不会损伤组织和细胞。 

  另外,蝙蝠对体内细胞的游离DNA也更加容忍。在正常的哺乳动物的DNA都紧紧“锁”在细胞核和线粒体内,细胞质内如果出现DNA将是一个明显的病毒入侵信号,免疫系统会马上启动用于清除这些入侵物。 

  而蝙蝠高强度的体力运动产生的自由基在细胞内堆积、破坏DNA,产生游离的DNA片段,所以在蝙蝠体内存在少量游离的DNA片段是正常情况,长时间的进化发展中免系统就接受了这样的情况,与此同时,也接受了病毒的遗传物质在体内“逗留”。 
 

  也就是说蝙蝠身体内的特殊的免疫系统让病毒可以在身体内和细胞“共生” 

  
    这就是为什么蝙蝠带毒却不发病,通过飞行在哺乳动物之间四处传播病毒,一旦与人类发生接触,便可以将致命的病毒传播给人类。
 

    

  病毒传播“中介”——中间宿主 

  要知道,人类的大量传染性疾病都是来自于动物。新出现的人类传染病中,人畜共患病的动物源性疾病有60%,其中不少一部分是来自于野生动物(包括蝙蝠、黑猩猩、土拨鼠等),比如鼎鼎有名的艾滋病、鼠疫、SARS、埃博拉等。但是蝙蝠这种生物的生存环境和人类生存环境相差还是很大的,一般人接触不到蝙蝠,又何以能将病毒大量传播给人类呢? 
 

  这就需要传播的中间宿主了,一些和人类密切接触的野生动物可能就充当着人和蝙蝠之间的“中介”,比如SARS病毒通过果子狸将病毒从蝙蝠体内传向人类;埃博拉病毒通过灵长类动物的血液传递给人;MERS(中东呼吸综合征)病毒先传给骆驼,再由骆驼传给人类。 

  
 

  

  (埃博拉病毒的传播途径) 
 

  动物身上或多或少都会有病原体,野生动物和饲养动物的区别是量的多少。饲养动物环境比较干净,不利于病毒传播,所以大家应该拒绝食用野生动物。同时还要选择检疫合格的养殖肉制品才能够确保安全! 

  除了不吃野生动物外,也尽量不要饲养从野外抓来的野生动物。同时也尽量不要接触野生动物可能传播疾病的分泌物、粪便以及其他被污染的物品等。 

   

  但,蝙蝠也是重点研究对象 

  蝙蝠隐藏着哺乳动物长寿的秘诀。动物寿命往往与其体型大小密切相关,例如非洲象的寿命可达70年,而普通小鼠通常只能活一到三年,但与老鼠大小相似的蝙蝠平均寿命可以达到40年之久。长寿蝙蝠的端粒不会随着年龄的增加而缩短。 

  换句话说就是:蝙蝠的细胞可以更大量地复制。研究清楚它就能破解长寿的奥妙。 

  说到癌变,人类的癌症是仅次于心血管疾病的第二大致死因素,而蝙蝠恰恰又是一类具有抗癌能力的动物。 

  新陈代谢快的细胞是非常容易癌变的,但经过长时间进化,蝙蝠奇迹般地拥有了DNA自我修复的超能力,细胞虽然代谢速度快但很少转化成癌细胞。 

  它们很可能还具有某些独特的未知的抑癌机制,随着研究的不断深入,可以帮助人类开发出治愈或抑制癌症的药物。 

  
 

   

  
 

  对于蝙蝠还有一样人类所没搞清楚的,就是语言功能。鸟类一直是研究语言最主要的动物模型,但鸟类毕竟不是哺乳动物,与人类的差距还是有些远,蝙蝠就成了最好的选择。

  目前所知道的具有声音辨别能力的动物不多,除大象和海豚外就是蝙蝠了。 

  作为聚集生存且高度社会化的蝙蝠,个体之间是需要交流的,有趣的是当科学家尝试翻译它们的语言时,发现它们始终在“吵架”:争夺食物、争夺配偶、抢夺睡觉的地方和栖息地。这将有助于人们破解语言的奥妙。 
 

  (文中图片来源于网络公开图库) 

 

 

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